没人在谈论这个金融丑闻

没人在谈论这个金融丑闻 点击: 次 日期:2018-06-20

2015年夏天,金融危机爆发七年后,我目睹了数百万公民的经济停滞,我参观了一个新的俱乐部。毕马威最近在位于默弗格罗夫纳街的对冲基金经理中设立了第20名。据说,当时的英国公司董事长西蒙·柯林斯(Simon Collins)因其流利的公司演讲而受到当今顶级会计师的青睐,并为客户提供了一个见面、交流和联系的“西方空房间”。这栋五层楼的15年租赁费用尚未公布,但可能会达到数千万英镑。显然,照顾好合适的人是值得的。

在里面,20队由一群穿着紧身衣服的有魅力的服务人员巡逻。一楼是餐厅和装有美酒的橱柜。另一方面,鸡尾酒吧通向屋顶露台。它的艺术肖像凝视着最新的高管。他们名字的首字母组成了今天的毕马威会计师事务所:皮耶特·克兰维尔德(20世纪早期的阿姆斯特丹会计师)、威廉·巴克莱·皮特和詹姆斯·马维克(苏格兰的维多利亚会计师)以及赖因哈德·戈德勒(德国阵营的幸存者,他建立了他的国家领先的会计师事务所)。

毕马威的创始人已经成名,形成了一个负责会计业务的全球专业人士。他们一直是揭露过度行为的资本主义监督者。相比之下,他们在21世纪的继任者被认为是非常令人向往的。他们让一系列美国次级抵押贷款公司助长了这场仍在世界各地上演的金融危机。

“他们怎么看待傲慢和复仇女神?”考虑到把我带进俱乐部的不信任的内部人士。20号当然很自豪。但通过塑造他们经营的世界,会计师们确保了他们不会面临自己的垮台。当世界从一场危机走向另一场危机时,经济是不稳定的,核心金融市场改革是不充分的,会计师不支付资本主义的成本。它将再次成为数百万失去工作和生计的人。这是会计的胜利。

他的声音,会计的消亡,已经成为21世纪金融危机的一个重要原因。大约一百年前在英国实施的有限公司审计旨在检查企业形式中固有的所谓“客户/代理问题”。正如亚当·斯密(Adam Smith)曾经指出的,“管理别人的钱的人”不能被认为像他们自己的钱一样谨慎。当20世纪晚期的银行家开始用别人的钱赌博时,良好的会计变得比以往任何时候都重要。然而,会计师现在有了更多的业务优先权和他们自己有限的责任——不用担心失败的后果。正如史密斯所预言的,“疏忽”正式随之而来。

在2008年雷曼兄弟破产导致经济衰退后,很明显安永对该银行的审计几乎毫无价值。大西洋彼岸的类似失败证明,世界各地的资产负债表都充满了被称为黄金的渣滓。HBOS董事长可以说是英国经济繁荣时期最可疑的贷款人,他在随后的议会调查中解释说:“我每年至少与独立审计师——两个主要合作伙伴——会面一次,在我们的会面中,他们可以空处理他们觉得困难的任何事情。”尽管我们进行了有趣的讨论——这些讨论对业务非常有帮助——但我们从未提出任何问题。”

这种无国界的审计已经达到了这种代表性。随后的调查显示,毕马威的普通审计师确实质疑该银行为亏损留出了多少资金。然而,帮助公司赚取可观的咨询费是正确的(在大约7年的时间里,咨询费比5600万英镑的审计费高出4500万英镑),初级会计师只担心他们是否能跟上上级。

半个世纪前,经济学家JK Galbraith在1929年结束了他那具有里程碑意义的大崩溃历史,他警告“商人”说,他们不愿意说“如果这意味着扰乱当前有序的商业和便利。”(在这一点上,他认为,“至少像共产主义一样,它是对资本主义的威胁”)。几十年后,加尔布雷斯本可以预测会计,但现在它是由商业人士领导的,而不是商业监管。

同一时期的另一位美国作家发现了可能的原因,那就是会计冒了更大的风险。厄普顿·辛克莱写道:“当一个人的薪水取决于他对某事的无知时,他就很难理解它。”

几个世纪以来,会计本身一直是一个相当简单的过程,使有权势和影响力的人能够监督那些管理他们财产的人。但是随着时间的推移,这个狭窄的任务被商业改变了。在这个过程中,它给领先的从业者带来了数十亿美元的产业和生活方式,这几乎不可能与无足轻重的数字计算器的形象相冲突。

只有德勤(Deloitte)、普华永道(PricewaterhouseCoopers)、安永(Ernst & Young)(EY)和毕马威(KPMG)(KPMG)等四家全球性公司审计了美国97%的上市公司和英国所有100家最大的公司,以向投资者、客户和工人核实他们的账目对其业务的可靠和公平的看法。他们是唯一能够检查这些跨国组织数量的团队,因此享有有效的卡特尔地位。这并不是说固定的服务价格是不合适的——主要参与者很少,所以没有必要。“每个人都知道别人的利润率,”他们的一位前会计师最近笑着告诉我。没有真正的竞争对手。更重要的是,因为审计几乎在任何地方都是一项法律要求,所以它是一个由国家担保的卡特尔。

尽管误导性会计会带来经济风险,但会计人员履行职责时相对不受惩罚。大公司已经说服政府起诉他们是对经济的威胁。它是四家数十亿美元企业的支柱,确保市场具有巨大优势和严格与有限之间无可比拟的优势下降空。他们可以自由地获取利润,而不用担心他们滥用权力的严重后果,无论是利用税法、倾向于建议还是忽视金融犯罪。

意识到他们的好运和绝望的保护,会计师有时喜欢抗议他们苛刻的商业条件。普华永道(PricewaterhouseCoopers)全球董事长丹尼斯(Dennis)在2015年表示:“我们今天面临的环境充满了挑战——无论是全球经济、地缘政治问题还是激烈的竞争。”在第二年,尽管竞争激烈,其他三大四大公司的数量上升到360亿美元。尽管他们不敢说全球收入能带来多少利润,但要求披露这些利润的国家的数据显示,普华永道的利润将接近100亿美元。

纳利表示,普华永道面临的挑战之一是欧洲审计师的“强制轮换”,这是一种新的会计音乐游戏,四大客户每10年左右交换一次。这是世界顶级会计竞争的传递。一些公司已经被同一家公司审计了一个多世纪:毕马威把通用电气公司列为109岁的客户;普华永道在经历了120年的历史后,于2016年退出了巴克莱审计。

作为专业人士,会计师通常相信自我监管——自我放纵的结果是可以预测的。如果有一定程度的独立监管,例如安然丑闻和当时其他重大丑闻之后在美国建立的监管机构,世界通信公司(现已解散的安德森公司)被指控与该公司玩会计规则密切合作并向市场提供虚假利润的权力是有限的。在设定会计本身的关键规则时,如何审计行业和财务,四大公司也占主导地位。他们的校友控制着国际和国家标准制定者,确保游戏规则适合主要的会计师事务所及其客户。

会计业务延伸到政府的核心。在英国,这四名顾问为部长和官员提供从医疗保健到核能的各种建议。尽管他们的建议总是被贴上“独立”的标签,但它们总是适合于大量有直接兴趣的公司客户。不出所料,未来几年,大多数咨询师的处方——比如公共服务的市场化——对他们的服务会有更大的需求。通过政府的旋转门和高级公职人员的日常招聘,四大公司已经成为消除公共和私人利益之间界限的解决办法。

政府让这四个团体陷入混战还有其他原因。四大公司之一的消失——如2002年安达信公司被刑事定罪后执照的丢失——对审计构成了不可接受的威胁。因此,当四大合作伙伴向英国《金融时报》称政府与行业之间的关系为“浮士德关系”时,这些公司甚至在金融危机后处于官方监管的低点。他们太少了,不能失败。

各大会计师事务所也回避了公众对其重要性保证的监督程度。媒体总是会有更多多彩的反面人物来关注与他们相关的重大丑闻。例如,当天堂报在2017年11月成为头条新闻时,最大的新闻是赛车手刘易斯·汉密尔顿在购买私人飞机时避免了增值税。一个更重要的事实是,安永会计师事务所是世界上最大的会计师事务所之一,也是所谓的资本主义监管机构,它为他和其他人设计了这个计划,其中包括几个寡头,但这些人在很大程度上被忽视了。此外,四大公司覆盖了商业和公共服务的所有领域,已经成为记者的朋友。他们可以是“独立”专家,解释复杂的监管和经济发展,并提供困难问题的简单副本。

在竞争或责任最小的情况下,会计师可以获得成功,变得非常自在。这四个合伙人每小时收费数百英镑,但通过销售员工服务赚取真正的利润。因此,男人和女人都没有特殊才能,也没有个人或企业风险。在英国,合伙人的利润份额已经从每年大约30万英镑增加到500万英镑。美国的数据没有被披露,因为这些公司在特拉华州注册,不必披露他们的账户,但他们被认为是相似的。(2016年,当我问德勤的一位高级合伙人财富是否合理时,他胆怯地承认这是一个“难题”。(

像任何跨国公司一样追求增长。尽管四大公司的职业地位很高,但它们的扩张速度仍然超过了它们所服务的世界。在最古老的市场英国和美国,这些公司的增长率是这些国家经济速度的两倍以上。到2016年,在全球150个国家,四大公司已经雇佣了89万人,超过了全球五大最有价值公司的总和。

高年级反过来又是一个赚取更多费用的机会。在过去十年中,所有公司真正的全球增长都来自于销售更多的咨询服务。关于危机后金融监管的建议弥补了2008年的轻微挫折。毕马威以“失败就像失败”的终极故事为主题。尽管该公司比其他任何公司都没有受到导致全球银行业崩溃的次级抵押贷款贬值的影响,但它很快被欧洲央行(European Central Bank)列为现在需要进行“压力测试”的银行“资产质量评估过程中的主要角色”。

四大公司现在将自己定位为“专业服务”的全方位提供商,提供从法规遵从性到信息技术系统、并购和企业战略的答案。因此,他们从审计和相关“担保”服务中获得的收入还不到世界的一半。他们是审计咨询公司,而不是反过来。

大公司的高级合伙人意识到他们的财富基础,但坚持认为审计和获取数据仍然是他们的核心业务。毕马威英国负责人西蒙柯林斯(Simon Collins)在2015年告诉英国《金融时报》:“我会交易任何咨询关系,以免我们做了一个糟糕的审计。”"我们的生活是否被我们所耽误是一个质量审计."证据表明并非如此。有这么多的审计缺陷和几乎持续的增长,很明显,在一个可供选择的公司很少的市场中,业绩不佳不是生死攸关的问题。

现在,安永的座右铭是“建设一个更好的工作世界”(2008年雷曼兄弟破产后,作为重塑的一部分,我们所做的一切都抛弃了“质量”)。然而,几乎没有证据表明这个世界更擅长为高年级学生的大部分收入提供建议。然而,每个人都想出了“思想领导力”来创造更多的就业机会。毕马威2017年发布的简报引发了这样一个问题:“价格没有你想象的那么重要”;“四种现任者可以与破坏者合作”;和“以客户为中心”。安永(Ernst & Young)增加了“定位成功实践社区”等见解,而普华永道(PricewaterhouseCoopers)可以帮助大型金融机构克服“银行业的最大障碍:自身战略”。

所有这些热点对管理者的吸引力通常是基于对错过的恐惧和相信他们能跟上商业趋势的安慰。毫不奇怪,当他们的公司有效地将他们的战略思想外包给四家咨询公司和其他咨询公司时,他们所掌握的经济体的生产率将趋于稳定。

咨询公司大卖场背后的业务需求在公司自身的目标中很清楚。例如,毕马威英国的前两个“关键绩效指标”是“收入增长”和“利润率提高”,其次是员工满意度和客户满意度(这两个指标不会胜出,因为他们很难胜出)。揭露虚假会计、欺诈、逃税和经济风险——社会实际上可以从会计师那里得到的一切——并不是特征。

从“四大”毕业的员工带着根除金融弊端和确保资本主义安全的热情来到这里。即使对表现平平的人来说,他们的收入前景也很好,而且他们可能对商业世界有着模糊的兴趣。许多人希望保持选择的开放性,并注意到在商业圈里高级合格会计师的广泛存在。在富时100指数中,英国最大公司的首席执行官中,近四分之一是特许会计师。

说到诚实和诚实,这种多样性没有什么不寻常的。他们对社会、心理和经济压力的敏感性与任何其他群体相似。毕马威的高级审计合伙人于2013年在加州停车场会面,以换取劳力士手表和数千美元现金,他传递的内部信息显示,会计师是一个不诚实的职业,这将很有吸引力。但这种公然的腐败是个例外。真正的问题是,这个行业特有的特权和冲突将把普通人的弱点转化为更少的犯罪,但它们同样具有腐蚀性。

一家大公司的新合格会计师通常参与马修·吉尔(Matthew Gill)称之为“技术官僚”的职业,并合法地应用标准,但为了客户的利益,他们不违反规则,但他们不表达真相和客观性。提升到合作伙伴团队首先需要“适应”。只有通过严肃的财务激励,它才能达到顶峰,大公司最终将由更具实质性而非道德动机的会计师来管理。在2017年的英国,大公司的高级合伙人还没有建立自己的职业生涯,这应该是公司审计的核心业务。从全球来看,四大巨头中有两家是由连合格会计师都没有的人领导的。

审计的核心会计任务似乎类似于性感的替代品,许多会计师渴望传统角色所不具备的兴奋感。早在1969年,蒙蒂蟒蛇画了一幅素描,包括作为会计师的麦克·帕林和作为职业顾问的约翰·克立斯。克莱塞告诉佩林:“我们的专家把你描述成一个令人难以置信的沉闷、沉默、缺乏想象力、胆小、缺乏主动性、没有骨气、容易被控制、没有幽默感、乏味的伙伴、令人难以置信的单调和可怕。”"在大多数行业,这些都是相当大的缺点,它们是特许会计的一个积极福音."唉,佩林的角色想成为一名驯狮员。

寻求更令人兴奋的事情的会计师可以从现代丑闻中看到,比如安然和21世纪初的银行会计活动。一位排名前四的会计师告诉我,如果有一件事可以提高他的专业水平,那就是“让它再次变得无聊”。

他们曾经是局外人仔细审视商业世界的时候,而现在的四个局内人正在深入挖掘。他们都模仿麦肯锡(McKinsey)著名的校友制度,麦肯锡是上个世纪一家杰出的管理咨询公司,确保当他们自己的顾问和会计师继续前进时,他们可以接近旧公司并为其提供更多的工作。与企业的关系已经过于密切的威胁被忽略了。2016年,安永的“全球品牌和外部沟通领袖”在这一点上实现了神圣的宗旨:“你认为伟大的右手;事实上,校友可以成为我们的得力助手。”

顶级会计师的自我形象不再温和。德勤的领导在他们的《全球影响报告》(Global Impact Report)中表示:“无论我们是作为审计师,还是作为解决客户或社会挑战的管理者,我们都将要求我们的专业人士认真考虑他们通过在德勤的工作所产生的影响。”理解他们的核心审计角色的深刻重要性不能转化为对这项任务的强烈关注。安永的全球老板马克·温伯格描述了顶级会计师如何看待他们在世界上的地位。他担任俄罗斯投资委员会联合主席,并担任总理和普京的东道主德米特里·梅德韦杰夫;在上海做类似的事情;坐在唐纳德·特朗普的战略论坛上,直到2017年解散,这位美国总统是完全有毒的,因为他安抚了新纳粹分子;并为达沃斯世界经济论坛提供“全球议程受托人”的地位。

所有顶级会议席位的价格都是灾难性的失败。在过去的几十年里,如果不进行大刀阔斧的改革,价格只会越来越贵。如果所谓的监管者忽视新的威胁,其后果可能会像上次金融危机所预测的那样灾难性。会计师太重要了,不能留给今天的会计师。

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